Bijzonder Belfast

Bijzonder Belfast

Belfast is een stad met een “oh ja” reactie. Je kent het wel, maar waarvan? Het is een rauwe, typisch Britse stad met een turbulente geschiedenis. Jarenlang het strijdtoneel tussen de Protestanten en de Katholieken. Gebeurtenissen die de stad uiteindelijk letterlijk getekend heeft. Ondanks enkele heftige decennia, bezit Belfast iets geweldigs: een zeer authentieke voetbalcultuur.

Voor ons de absolute reden om de voetballiefhebber kennis te laten maken met deze geweldige stad. Want stiekem valt er zo veel te ontdekken. En daarnaast zijn er nog maar weinig plekken in het Verenigd Koninkrijk waar je nog die typische Britse voetbalcultuur op het hoogste niveau kan ervaren. Daar waar het nog puur om het voetbal gaat. En zo reisden wij afgelopen week met een kleine groepje puristen af naar de hoofdstad van Noord-Ierland.

The Troubles

Veelal wordt de start van The Troubles in 1968 gezien, hoewel er al een jarenlange geschiedenis aan vooraf gaat. Toen Northern Ireland Civil Rights Association (NICRA) een vredige mars hield om misstanden tegen Katholieken onder de aandacht te brengen, werden zij aangevallen door Protestantse Loyalisten. Zij zagen NICRA als een dekmantel voor de IRA en vonden gelijkheid voor Katholieken en Protestanten in Noord-Ierland maar niets. Decennia vol geweld volgden tussen beide kampen met vele doden tot gevolg. Pas in 1997 kwam er een wapenstilstand.

De geschiedenis is nog duidelijk aanwezig in de stad. De beroemde murals samen met de Peace Wall vertellen het verhaal. De eerste dag gingen we onder begeleiding van een local op een uitgebreide tour door West-Belfast. Daar waar veel strijd werd gevoerd, zeker tussen de beroemde Shankill Road en Falls Road. Hoewel je maar een fractie meekrijgt, maakt het diepe indruk. Het dagelijkse leven lijkt er langsheen te leven, maar tussen de regels door krijg je de indruk dat onderhuids er nog van alles speelt.

Dat ze in Noord-Ierland ook wel van een goed feestje houden is wel duidelijk. De stad heeft een variëteit aan geweldige uitgaansgelegenheden, waaronder een paar prachtige typische Britse kroegen. We eindigden uiteindelijk in een open lucht café met gezellige live muziek. De voetjes van de vloer, met een heerlijk drankje in de hand. Een prima afsluiter van een zeer geslaagde eerste dag.

The Oval

Een wonderschoon stukje voetbalcultuur. Eén van de mooiste stadions van Europa. Authentiek, karakteristiek en met een bijzondere geschiedenis. Zo zie je ze nog zelden. Voorafgaand aan de derby mochten we dit pareltje eerst van binnen en buiten onderzoeken. De bevlogen, passievolle Sam vertelde honderduit over zijn Glentoran FC, zijn The OVal.

Het gebrek aan geld speelt de club al heel lang parten. Het zorgt er voor dat ze niet de zo gewenste stap vooruit kunnen maken. Onbedoeld zorgt het er voor dat The Oval een bedevaartsoord is voor de absolute liefhebber. En dat zijn er veel. Zo ook wij. Het stadion wordt vol bewondering opgenomen in het geheugen. Vanaf het heilige gras is de imposante Grand Stand goed te zien. Het was de bedoeling dat de tribune over de gehele lange zijde gebouwd zou worden, maar halverwege was het geld op. Een detail wat nu juist dit stadion zo uniek maakt. Zet voet binnen The Oval en je zet letterlijk een stap terug in de geschiedenis.

El Belfastico

Door toedoen van Sky Sports was de derby verplaatst naar maandagavond. Toch zat het stadion goed vol. Vele Noord-Ieren trotseerden de regen op de staantribunes. Het hoort erbij, want dit is de wedstrijd van het jaar. Kom je voor goed voetbal? Dan ben je op de verkeerde plek. Ouderwets kick and rush, strijden om elke meter wat zo nu en dan tot overtredingen leidde die net over het randje waren.

Op de heuvel, boven de staantribunes, trapt de jeugd ook een balletje. Het voorbeeld van hun helden volgen hopende later ook op dat veld te kunnen schitteren. Alles draait hier om voetbal. Vanaf de Grand Stand kijken we naar een moeizame wedstrijd. De thuisploeg begint goed, maar vergeet simpelweg te scoren. De eerste beste tegenstoot van Linfield levert direct een tegendoelpunt op. Het met een paar duizend gevulde uitvak ontploft.

De wedstrijd moddert voort. Het thuispubliek kijkt gespannen maar ook enigszins gelaten toe. Een groepje jonge pubers schreeuwt hun helden vooruit. Het is deze avond allemaal niet veel, maar toch is het ongelooflijk genieten. Jammer genoeg kan de thuisploeg niet tot een gelijkmaker komen. De aartsrivaal blijft ongeslagen koploper. Ondanks de nederlaag een heerlijke match day die in de oudste bar van Belfast nog uitgebreid werd besproken.

Wij danken de deelnemers voor deze indrukwekkende trip en hopen jullie ook op één van onze volgende reizen te mogen verwelkomen.